Cómo se prepara Argentina, Chile y Bolivia para el boom del litio

La creciente demanda de metales para baterías está poniendo un enfoque renovado en el Triángulo de Litio como fuente principal del litio que el mundo necesita para apoyar la transición de la electrificación.
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En Chile, Argentina y Bolivia, el Triángulo del Litio contiene aproximadamente el 58% de los depósitos conocidos del mundo. En 2021, Chile fue el segundo mayor productor mundial de con 26.000 toneladas métricas (TM), mientras que Argentina ocupó el cuarto lugar, con 6.200 TM; juntas, las dos naciones representaron aproximadamente el 32% de toda la producción de litio ese año.

Aún así, la mayoría de las reservas de litio en esa región actualmente permanecen sin explotar. Argentina, por ejemplo, tiene 19,3 millones de TM en reservas identificadas frente a los 21 millones de Bolivia y los 9,6 millones de Chile. 

Las tres naciones han anunciado planes para colaborar en la búsqueda de un papel más importante en las cadenas mundiales de suministro de litio a través de medidas como acuerdos comerciales e incentivos fiscales.

Frente a la creciente demanda de metal para baterías, el Triángulo de litio se está convirtiendo rápidamente en un semillero de inversiones en litio, con empresas australianas que apuestan por reclamos especialmente grandes en la región.

GEOGRAFÍA

Situado en una región de los Andes en el suroeste de América del Sur, el Triángulo de Litio toma la forma de una serie de grandes salinas con un área colectiva de aproximadamente 154.000 millas cuadradas, aproximadamente el tamaño de todo el estado de California. 

El litio en esta región cálida y árida se encuentra en forma de depósitos de salmuera ricos en minerales en las profundidades de la superficie terrestre. Particularmente con la aparición de técnicas como la extracción directa de litio, estos depósitos representan posiblemente la fuente de litio más prometedora en todo el mundo.

Dicho esto, la región no está exenta de desafíos, geográficos y de otro tipo. El clima y la gran elevación de las salinas del Triángulo brindan las condiciones ideales para la formación de permafrost, que puede ser extremadamente dañino para la infraestructura minera. 

Baterías: otro escenario en el Triángulo del Litio
Además, los proyectos de litio en la región que carecen de las consideraciones ESG adecuadas tienen el potencial no solo de dañar el medio ambiente sino también las comunidades circundantes.

No es suficiente simplemente hacer reclamos y desarrollar proyectos en el Triángulo de Litio. Deben hacerlo de forma estratégica, pensando en la sostenibilidad y la responsabilidad social corporativa. Afortunadamente, muchas de las empresas mineras más destacadas de la región ya se han tomado esto en serio; con un poco de suerte, otras pronto seguirán su ejemplo.

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PROYECTOS

Albemarle (NYSE: ALB) actualmente mantiene el proyecto de litio más grande del mundo, respaldado por un contrato único y respaldado por una larga trayectoria en la región. Situado a 34 millas al sur de la ciudad chilena de San Pedro de Atacama y rodeado de montañas, el Salar de Atacama también es conocido por ser una de las fuentes de litio más puras del mundo. La tasa de producción anual del proyecto de Albemarle ha aumentado de 22.000 a 84.000 TM desde 2016.

SQM (NYSE: SQM) es el segundo mayor productor de litio de la región y el principal rival de Albemarle. También mantiene un proyecto en el Salar de Atacama, y ​​recientemente firmó un acuerdo de sostenibilidad conjunta con la filial de Albemarle, Rockwood Lithium. SQM tiene la distinción de ser la segunda empresa minera de litio más grande del mundo, justo detrás de Albemarle.

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El gigante chino del litio Jiangxi Ganfeng Lithium (OTC Pink: GNENF ,SZSE:002460) también tiene varios proyectos. El más grande de ellos es el proyecto de salmuera de litio y potasio de Mariana, que utiliza la evaporación solar como parte de su proceso de extracción. El proyecto se ubica en la parte occidental de la provincia argentina de Salta.

Allkem (ASX: AKE ,OTC Pink:OROCF), resultado de una fusión entre Orocobre y Galaxy Resources, posee y opera una cartera de proyectos de potasa, litio y boro en el norte de Argentina. Se ha asociado con Toyota Tsusho (TSE: 8015 ) y el gobierno de Jujuy para desarrollar un importante proyecto de litio greenfield en el Salar de Olaroz. Dicho proyecto tendrá una producción anual prevista de 42.500 TM de carbonato de litio.

Livent (NYSE: LTHM) ha estado activa en la región argentina del Salar del Hombre Muerto durante aproximadamente 20 años. Su instalación de extracción de litio tiene una capacidad actual de 20,000 TM por año, que utiliza tanto como materia prima para su producción de hidróxido de litio aguas abajo como en la producción de litio calificado para baterías. La empresa anunció recientemente planes para aumentar su capacidad de producción en la región en 30.000 TM por año para 2025.

Lithium Americas (TSX: LAC) es propietaria conjunta del proyecto Cauchari junto con Ganfeng. Cauchari se destaca por ser el recurso de salmuera de litio definido más grande del mundo, con un objetivo de producción anual de 40.000 TM.

Lake Resources (ASX:LKE) es otro jugador importante ya que posee cinco proyectos que abarcan aproximadamente 2200 kilómetros cuadrados directamente en el corazón del Triángulo del litio.

Además de su propio proyecto Cauchari en la frontera con Lithium Americas, Lake Resources también mantiene participaciones de salmuera de litio en Olaroz y Paso, junto con un proyecto de pegmatita en la provincia argentina de Catamarca. 

El proyecto más prometedor de la empresa, sin embargo, es su buque insignia, el proyecto Kachi, también ubicado en Catamarca. Operado junto con el socio tecnológico de Lake Resources, Lilac Solutions, se espera que Kachi produzca aproximadamente 50,000 MT de carbonato de litio de grado de batería por año.

Lo que hace que Kachi sea único es el proceso de intercambio de iones patentado de Lilac, que es altamente sostenible y también cuenta con una tasa de recuperación de litio de aproximadamente el 80 por ciento, el doble que los métodos tradicionales de producción de litio. 

El proceso de extracción por intercambio de iones también usa significativamente menos agua dulce que el método tradicional del estanque de evaporación. Una vez que se ha extraído el litio, las salmueras se reinyectan al acuífero en lugar de evaporarse a la atmósfera. El último método daña el nivel freático y ha causado problemas con algunas comunidades locales.

Lake Resources y Lilac Solutions, respaldada por Bill-Gates, ahora están trabajando juntas para llevar el proyecto a plena producción. Lake tiene como objetivo producir 50 000 TM por año solo en Kachi y tiene un objetivo corporativo aspiracional de entregar más de 100 000 TM por año para 2030 utilizando el proceso de extracción de intercambio iónico.

La planta de demostración de Kachi, que actualmente está en marcha, ya ha producido más del 15 por ciento de su producción total prevista desde que se puso en marcha a principios de este trimestre y hará que Lilac obtenga una participación accionaria en el proyecto.

Dado que la demanda mundial de litio continúa aumentando, es muy probable que el Triángulo del litio pronto sea el sitio de una nueva forma de fiebre del oro. Ya podemos ver los comienzos de esto, ya que múltiples compañías mineras globales apuestan por la región. Los inversores inteligentes harían bien en prestar atención a la región en los próximos años, ya que muestra una gran promesa.

Fuente: INVESTING/MINING PRESS

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